Aux Etats-Unis, l’industrie culturelle a longtemps aidé les forces de l’ordre à cultiver leur popularité, explique le chercheur Didier Combeau. Mais la diffusion d’images par tout un chacun a changé la donne.

Didier Combeau est chercheur au Centre d’études urbaines dans le monde anglophone à Paris-IV-Sorbonne. Il est l’auteur de Polices américaines (Gallimard, 256 p., 20 €).

L’image du policier (« cop ») est historiquement plus positive aux Etats-Unis qu’en France. N’a-t-elle pas été en partie construite grâce à une collaboration avec les studios américains ?

Non seulement les polices américaines ont collaboré avec les studios, mais il n’est pas excessif d’affirmer qu’elles ont dirigé leurs productions. Bien avant la série NYPD blues, en 1924, le chef de la police de New York fournit le scénario d’un film muet où ses agents ont le beau rôle. Dans les années 1930, lorsque Hollywood se met à produire des films de gangsters comme Scarface [1932, de Howard Hawks], J. Edgar Hoover crée au sein du FBI la Crime Record Division, dont le rôle est de fournir la matière pour des films et pour des émissions de radio dont les héros sont des policiers. James ­Cagney incarne ainsi en 1935 le premier d’une longue série de talentueux agents, les G-Men (pour government men), dans le film du même nom réalisé par William Keighley.

Lorsque les postes de télévision se répandent dans les foyers, le département de la police de Los Angeles, la ville des studios, est à l’origine de la première série policière à succès, Dragnet [1951-1959]. Il ouvre ses dossiers aux scénaristes, et la diffusion de chaque épisode des enquêtes de l’incorruptible inspecteur Friday est soumise à son accord. Les polices ont utilisé la fiction pour projeter une image positive en direction du public, du contribuable, des gouvernants, mais aussi des autres polices. Il faut attendre les années 1960 pour que l’industrie culturelle se mette à produire des œuvres plus critiques, comme le film Dirty Harry [1971, de Don Siegel] ou, plus tard, la série Sur écoute [2002-2008].

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